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San Peter´s chapter. View from Michelangel coupoleDSC_4980


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DSC_5562DSC_4871DSC_4876La maestranza Vista del Guadalquivir desde Levante

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Alex Webb

American-born photographer (San Francisco, California), Alex Webb has been member of Magnum Agency since 1979. He defines himself as a street photographer. When he began his career he was particularly interested in black-and-white photography. Inspired by great masters such as Robert Frank, Lee Friedlander or Charles Harbutt, his first proyect called “social landscapes” was set in New york in the seventies. It immortalized dark suburbs, desolate homeless and children trapped in threatening environments. Yet in 1975, after reading Graham Greene’s novel “The Comedians” set in the frightening and turbulent Haiti of dictator Papa Doc there is a shift in his professional career.  Within months he was on a plane to Porto-au-Prince. This trip made a lasting impression on him. From this moment Alex Webb has become fascinated by the colours in tropical countries. As Egglestone, the first professional photographer who started using colours in his compositions, he discovered how colour could express feelings and thoughts.

Colour in Webb’s work is no mere ornament or simple aesthetic resource. On the contrary, it brings out the human tragedy. The title of his latest work, “The Suffering of Light” indicates the influence that colour seems to have in revealing the human soul.

The drama of human society is repeatedely an obsession in Alex Webb’s work. It is clearly shown in the scenes chosen by the author, such as Haiti, Turkey and Mexico, all bordering countries whose realities shows fragile balances, political uncertainty (borders, islands, edges of societies), fickle identities and a sense of impending danger: the poor Haiti near by the presumptuous Dominican paradise, Europe’s billionaires residence; a modern and ambitious Turkey among Christian Europe and Muslim Middle East. Thus, his photographs echo the obsession with these fragmented realities, in constant tension toward change: adult silhouettes approaching threatening terrified children, a mother playing with her child innocently, impassive when a twin tower in New York is about to colapse, two homeless children in a filthy room lying on a cot trying to get the attention of their mothers, and so on.

The combination of colours and shadows is very present in Alex webb´s work.

A mother plays with her baby with his back to the greatest tragedy ever happened in U.S. territory since the invasion of Pearl Harbour: the collapse of world Trade center in New York on September 11th 2001. The innocent and carefree (almost idyllic) image of the mother and child contrasts with the terrible threat that thereafter would represent Islamic terrorism in the West for new generations. The impact of the image is certainly impressive.

This shot denotes the fragility and helplessness of the Human condition: two babies lying on a dirty bed demand their mother’s attention. We do not know if she will call to them but the room´s desolate and poor condition makes us fear the worst. 

Webb´s project focus in countries where multiculturalism and racial variety plays a major role. It is particularly interesting to depict one of his best photography “Daytona beach, Florida”. It shows clearly, the dominance of white over the black.  In the foreground we see three black characters slightly blurred . One of them is holding his daughter. The baby looks scared and annoyed. Something disturbing is about to happen. But what really attracts our attention is what is happening at the top of the stairs. A couple of young white characters are heading towards a tube station. They appear perfectly in focus and slightly overexposed. They look confident and isolated compared to the black characters in the lower part of the image which seem to belong to a sort of community. They also appeared to be careless toward his environment. Thus, it seems that the sudden appearance of the white people has driven off the black people.

This shot is a clear example of the narrative strenght of photography. The higher and lower planes, the distance which separates the two groups of characters, the black faces denoting fright compared to the feeling of security and confidence that the white people seem to embody. Alex webb is pretending to show us that the blacks are clearly subordinated to the whites. Obviously, the reality behind the picture could be far away from that but it shows that photography doesn´t represent an objective reality but the presonal view that the photographer is trying to make us understand. 

I´d like also to indicate the importance of light and shadow in Webb´s works. In them we find highly contrasted scenes. By using this technique, he manages to display a threatening and gloomy atmosphere in all of his pictures. In “Istambul, Turquey” showed below, a wall separates two unrelated planes. On the left we see a half-lite street-scene where a sense of calm and inner peace seems to have taken over whereas, on the right a young man is running off probably after having commited a crime or a robbery. His shadow make us suspicious about the nature of his act. At the same time in the background, a person lying on a chair doesn´t seem to be aware of what is happening.

Las sombras de los personajes de Webb tiñen de un carácter intrigante las escenas que representa. Posiblemente, el personaje de la derecha ha cometido una fechoría y huye de una inminente persecución. A su vez la pared parece separnos el mundo bienaventurado y pacífico frente al clandestino y criminal.

It is noticeable in Webb´s photographies the display of several characters running into different directions as though they were not connected with each other. It shows us the loneliness of the human being or the difficulty of being integrated in a community. He also plays with time´s fugacity shooting at very low speeds or placing characters in very closed-to-camera foreground planes appearing clearly out of the camera´s focus range. Not to mention, he is keen on taking picutures on reflective surfaces such as metal, glass and mirrors. He used them to show us again, the ambiguity of human´s being identity, the tension between reality and fiction. In a very famous photography shown below taken in Istambul, a melancholic and exhausted man appeared to be looking his own image on a barber´s glass as if we could get inside his thoughts and dreams. Again a perfect example of how a photographer can manipulate reality to tell a story.

Quiero hacer por último una breve mención sobre los elementos técnicos de sus fotografías y la incidencia que tiene en el mensaje que quiere transmitir.

En primer lugar este fotógrafo tira empleando mucha profundidad de campo. Si nos fijamos, en la gran mayoría de sus fotografías, todos los planos aparecen perfectamente enfocados. Sin embargo en ocasiones un personaje en primerísimo primer plano aparece fuera de foco (“Havana, 2007”; “Havana 2008”). Da la impresión de que Webb tuviera fijada en el visor de su cámara una idea de la composición de la escena y de repente apareciera por delante de la cámara el personaje que faltara para completarla definativamente.

Webb también contrapone lo estático frente a lo dinámico captando individuos inmóviles frente a sujetos que corren en todas direcciones. Esto lo consigue  eligiendo velocidades de obturación lo suficientemente lentas para que los sujetos móviles que aparezcan por delante del visor salgan trepidados.

Precisamente la combinación de estos dos elementos que acabamos de mencionar (profundidad de campo para resaltar una escena de grupo matizada con los primerísimos planos de sujetos aislados fuera de foco y la trepidación para barrer el movimiento) imprime a sus obras de una curioso efecto de equilibrio dentro del caos y refuerza la idea de desconexión o de aislamiento del individuo frente al grupo que parece acogerlo.

Un ejemplo de composición con gran fuerza visual que logra captar nuestra atención por el surrealismo que denota. Los dos personajes parecen ser el mismo en momentos temporales distintos.

Merece la pena resaltar que las fotografías de Webb abarcan gran cantidad de elementos, distorsionando ligeramente los sujetos en primer plano e incluso seccionando partes del cuerpo de los sujetos que aparecen en ellas. Esto nos sugiere que el autor se sitúa muy cerca de las escenas que retrata muy probablemente, usando objetivos normales y medios angulares (50 a 35mm).

La sección de cuerpos, el movimiento frente a la quietud, la combinación de colores y razas y el fuerte contraste de luces y sombras dotan a esta imagen de un atractivo especial

He tomado una serie de fotografías que pueden recoger la atmósfera que imprime este fotógrafo en sus trabajos: la sensación de amenaza (Alter Ego), la desolación del individuo frente al dinamismo del grupo, el juego con los colores o la presencia de sombras amenzantes.

Las fotografías pretenden inspirarse en técnicas y reflejar ambientes propios del autor. Particular interés a mi entender tienen las fotografías “Fuencarral, Madrid_2012” que representa una escena curiosa reflejada en el cristal de un escaparate, “Lance en la maestranza” en donde tres toreros observan con atención el embiste de un toro a un caballo que se sitúa en algún lugar fuera de la toma y “silueta”, una combinación de vibrantes colores con misteriosas siluetas algo muy presente en la obra de Alex Webb.

Carlos March de La Lastra

Madrid a 5 de Julio de 2012



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Estética de la crisis

La crisis financiera, económica, política, ambiental y social que atraviesa el mundo que nos ha tocado vivir derrama su particular crudeza en España. Nutrida de espacios naturales diversos y de numerosos kilómetros de costa, ha sido la diana de promotores inmobiliarios sin escrúpulos que, alimentados de créditos baratos han invadido el territorio de atroces edificaciones sin el menor atisbo de ordenación urbanística.

Familias necesitadas de viviendas, bancos prestando dinero a bajos tipos de interés, ávidos de hacer negocio con una vivienda que no dejaba de subir, la falta de un modelo de ordenación territorial sostenible, el despilfarro de los fondos de transferencia europeos recibidos y finalmente la desvergüenza de unos gestores públicos que no tuvieron recelo en convertir espacios naturales en terrenos edificables, han sido los ingredientes de un cóctel o de una burbuja, según la metáfora repetida hasta la naúsea, que ha acabado por estallar. El resultado de ello es por todos conocidos: miles de viviendas abondanadas, centenares de familias hipotecadas y ejecutadas por los bancos. Imágenes de terrenos baldíos, casas desocupadas, de pobreza rancia pueblan nuestra memoria colectiva; la de una generación de promotores avariciosos, políticos corruptos, banqueros irresponsables e ingenuos compradores de viviendas fatalmente arruinados.

Este trabajo tiene por objeto la representación de los paisajes urbanísticos que dibujan la geografía española. He recorrido la zona sur de Madrid. Seseña, Ciempozuelos, la Avenida de Cordoba o la Avenida de Andalucía son sin duda ejemplos paradigmáticos de lo que es un urbanismo mal planificado. Asimismo he documentado zonas costeras españolas muy sensibles al turismo como Málaga o Cádiz . He intentado captar el ambiente que se respira en estas ciudades fantasma: la monotonía de sus edificaciones (colosos de ladrillo construidos en serie) la monocromía de sus colores (naranjas, ocres, blancos) el aspecto ruinoso de proyectos inacabados, la soledad y el cautiverio que parecen sufrir sus ocupantes.

El proyecto pretende representar cinco conceptos o sensaciones que a mi juicio sintetizan lo que he denominado la “estética de la crisis”. Estos conceptos son, en orden de aparición de las fotografías que adjunto en el proyecto: la prisión, el vacío, la masificación, la soledad, la serialidad ( o secuencia) y el cromatismo.

De las veinte fotos que incluye el proyecto he elegido tres que me parecen represesentativas del proyecto. La primera “Seseña” está tomada en esta ciudad fantasmagórica situada en los aledaños de la carretera de Andalucía aproximadamente a 40 kilómetros de Madrid. Sus calles están desiertas, sus comercios vacíos, el parque tiene riego en abundancia,  pero por sus veredas apenas se perciben transeúntes. Vallas gigantescas que rodean dantescos parajes inhabitados sugirien la imagen de cárceles pobladas de ciudadanos atrapados avistando un futuro inquietante.

La segunda fotografía elegida, que tiene idéntico título está tomada en un descampado a los alrededores de Seseña. Pretende dar fe de la monotonía de las edificaciones que han invadido nuestra geografía.

Por fin la tercera representa la masificación de la crisis: un terreno repletos de coches abondanados se recorta frente a gigantescos bloques de hormigón.

El resto de las fotos ilustra de manera aleatoria los seis conceptos que desarrollan este proyecto: monotonía, monocromía, ruina, soledad, masificación y cárcel.

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